1996

Примерно тогда же, осенью 1995 года, по идее Макса в Москве начал проводиться регулярный чемпионат — Гран-При Москвы, и его высшую лигу в том сезоне «Афина» выиграла, что называется, «в одни ворота». Доминировала команда в этом турнире (пусть и не со столь подавляющим преимуществом) и в течение двух следующих сезонов… впрочем, не будем забегать вперед. Первый успех в обновленном составе пришел к «Афине» на фестивале во Владимире в феврале 1996 года: мы победили в ЧГК, дошли до финала в брейне; а также команда сумела наконец вновь пройти отбор на телебрейн. Впрочем, реальные успехи в нем были у нас еще впереди. В этом же сезоне команда еще заняла 3-е место в чемпионате Москвы по брейну, вновь выиграла Moscow-Open и стала 2-м призером фестиваля в Гомеле.

А в следующем году успех сопутствовал нам почти везде, где мы участвовали. Кроме уже упомянутого Гран-При Москвы, «Афина» выиграла московский брейн, «Белые ночи» (причем «абсолютно» — в обеих дисциплинах); и в сентябре подошла к очередным съемкам телебрейна. Эта игра оставалась для нас словно заколдованной — регулярно побеждая в спортивных турнирах, перед телекамерами мы никак не могли добиться хоть сколько-нибудь значимых успехов. И в этот раз в первой игре — удача вновь от нас отвернулась! Но уже буквально на следующий день мы смогли-таки наконец ее «расколдовать» и прорвались в высшую лигу, а затем, еще пару циклов спустя — и стали чемпионами (тогда звание чемпиона разыгрывалось в течение съемочного периода неоднократно, после каждого игрового цикла, выходившего потом на экраны в течение месяца)! И до конца съемочной серии уже так чемпионства больше и не отдали, еще дважды сумев его отстоять. Правда, абсолютное чемпионство в этот раз нам все же пока не покорилось.

И дальше победная поступь команды продолжалась. Были выиграны (и тоже «абсолютно») Великие Луки. Очередные медали (правда, в этот раз не золотые) завоеваны в Moscow-Open. Ну и еще — команду почти в полном составе (за вычетом только Лены Орловой, которую — как ни удивительно! — телегруппа «разглядела» лишь несколько позже; а здесь ее место занял Борис Левин) пригласили в зимнюю серию игр в Элитарном клубе; и та игра тоже была выиграна. Кстати — именно по итогам этой серии Макс получил свою первую хрустальную сову.

1998 год — и уже в марте новая серия съемок телебрейна. И она прошла под знаком полного доминирования «Афины»! Мы выиграли пять циклов из шести; а в единственном оставшемся уступили в практически равной борьбе лишь потому, что из-за внезапного заболевания Лены Пальцевой нас за столом оказалось пятеро (вообще уникальный случай в истории телебрейна!) Впоследствии вместо нее за нас несколько игр сыграл Миша Райбман — и мы вновь вернули себе место в «чемпионской ложе»; а к суперфиналу серии Лена вернулась — и мы не упустили уже и абсолютного чемпионства!

Также в этом году «Афина» выиграла очередной московский Гран-При. Заняла 2-е место в московском брейне (уступив 1-е лишь по дополнительному показателю). Призовые места в обоих питерских фестивалях (кстати, на «Белых ночах» за нас впервые сыграла Алена Александрова). А еще мы впервые съездили в Саранск, где заняли 2-е место в общем зачете и 1-е в ЧГК.

В начале 1999 года — очередные съемки телебрейна. И где-то с полдистанции мы еще продержались в чемпионах (присовокупив к своим коллекциям еще по 3 медали) — но ничто не вечно под луной… Тем не менее, когда подошел розыгрыш абсолютного чемпионства — в его финале в неимоверно напряженной борьбе (ко всему прочему, почти вся команда к тому моменту была не особо здорова — впрочем, на тех съемках, в эпидемически весьма неблагоприятной обстановке останкинской студии, это в той или иной мере коснулось вообще достаточно многих) мы сумели-таки буквально вырвать победу у » Китай-города».